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Exoplaneta, cómo se detecta uno sin telescopio

Los astrónomos han ideado una serie de herramientas ingeniosas para cazar a estos cuerpos celestes únicos, con características similares a la Tierra.

Planetas parecidos a la tierra, que orbitan en un sol parecido al nuestro que les permite tener las características necesarias para albergar vida. No es una trama de ciencia ficción, son una realidad. 

Los exoplanetas en tránsito son planetas que orbitan alrededor de otras estrellas, y desde la Tierra vemos su órbita de lado. Eso significa que el planeta pasa por delante de su estrella madre (ese es el bit de tránsito), bloqueando una fracción de su luz. Una fracción diminuta, normalmente mucho menos del 1 por ciento. Pero si la estrella es brillante, este descenso en el brillo puede verse en pequeños telescopios. Recuerdo haber hecho los cálculos y encontrar que un telescopio de 30 cm podía detectar HD 209458b en una sola noche de observaciones. Difícil, pero posible.

¡Eso significaba que un astrónomo aficionado podía detectar exoplanetas! Lo que no se me ocurrió en ese momento es que no necesariamente se necesita un telescopio para hacerlo.

Cómo se detecta un exoplaneta sin telescopio

Buscando exoplanetas

David Schneider, un editor del IEEE Spectrum, ha descrito un montaje con una cámara digital y un teleobjetivo de 300mm que le ha permitido detectar el tránsito del exoplaneta HD 189733b, un llamado Júpiter caliente, un planeta masivo que orbita muy cerca de su estrella. La profundidad del tránsito es de alrededor del 2,6 por ciento, y sus datos me parecen bastante buenos. Basó su trabajo en un astrónomo aficionado que también ha publicado datos que parecen bastante convincentes.

Básicamente, la idea es tomar varias exposiciones en el transcurso del tránsito, asegurándose de tomar fotos antes y después del tránsito. Esa es tu línea de base. Usando un software para alinear las imágenes y examinar las estrellas (tanto vmsguy como Schneider usaron IRIS, que es sólo para Windows, pero existen otros paquetes), mides el brillo de la estrella a lo largo del tiempo para ver el tránsito.

Buscando exoplanetas

¡No es que sea tan fácil! En realidad haces fotometría relativa: Mides el brillo de muchas estrellas al mismo tiempo, para que una nube que pasa no oscurezca tu estrella y te haga pensar que has encontrado un exoplaneta. También tienes que tomar otras calibraciones (como las oscuras y planas), y aplicarlas con cuidado. Pero no es imposible, y de hecho suena divertido.

Pero si tienes un telescopio, siempre puedes usar el motor que hace eso por ti. El punto es que puedes detectar exoplanetas usando sólo una cámara, un buen lente largo y una montura sólida.

Eso es asombroso. He estado pensando en probar esto alguna vez usando mi propio telescopio de 20 cm; muchos exoplanetas están dentro del rango. Pero todavía estoy averiguando cómo tomar astrofotografías, y créanme, sé lo adictivo que puede ser esto. Solía hacer esto para ganarme la vida, y si consigo el software y empiezo a observar, ¡estaré en la madriguera del conejo bastante rápido!

Pero de alguna manera, ese es el punto. Si tienes el tiempo y los recursos, es bastante sorprendente lo que puedes hacer. Incluso puedes observar mundos alienígenas.

Así que ya sabes, la exploración del espacio no es tarea únicamente de los astrónomos. Tú mismo puedes hallar un exoplaneta con un poco de esfuerzo.